NASA系外行星探测器捕捉到一颗彗星“爆炸”

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腾讯太空讯 12月4日消息,据国外媒体报道,日前天文学家利用美国国家航空航天局(NASA)旗下的“行星猎人”凌日系外行星勘测卫星(TESS)捕捉到一颗小彗星发生爆炸,气体和尘埃从彗星喷涌而出。

2018年4月,当太空探索公司SpaceX帮助NASA将TESS送入太空时,天文学家们兴奋不已:TESS是一架最先进的望远镜,它可以勘测大片天空,寻找新世界甚至外星生命存在的迹象。

然而,最近的成果证明TESS已经不仅仅是一个“行星猎人”。今年9月,这颗卫星密切关注了圣诞彗星46P/Wirtanen,并见证这颗彗星发生了爆炸,气体和尘埃从彗星中喷涌而出。

这一发现发表在11月的《天体物理学通讯》(Astrophysical Journal Letters)杂志上。

该发现利用了来自TESS的20天观测数据,重点关注这颗每5.4年绕太阳运行一周的小型彗星。当TESS扫描天空时,其会寻找一颗恒星亮度的微弱变化,也能够就此发现新的系外行星存在迹象。

NASA戈达德太空飞行中心(Goddard Space Flight Center)的TESS科学家帕迪·博伊德(Padi Boyd)在一份声明中说,“虽然TESS的主要目的是发现围绕附近明亮恒星运行的系外行星,但其观测数据也为我们带来如此令人兴奋的额外科学发现。”

TESS的观测数据显示,圣诞彗星46P/Wirtanen于2018年9月26日,发生爆炸,研究人员发现彗星出现巨大的闪光,前后持续了一个小时,然后是相对缓慢的爆炸过程,一共持续了8个小时。

当彗星接近太阳时,它们开始升温,可能导致内部的气体和冰喷涌而出。但像圣诞彗星46P/Wirtanen这样发生随机性的爆炸非同寻常,人们对此知之甚少。

马里兰大学天文学家托尼·法纳姆(Tony Farnham)表示:“有了20天的频繁成像,我们很容易就能够评估其间亮度的变化。”“这就是TESS的设计初衷,它的主要任务是探测系外行星。”

通过研究TESS所采集图像数据的亮度变化,研究小组可以进行逆向推演,从而更好地理解圣诞彗星46P/Wirtanen发生的爆炸。TESS每隔30分钟就会采集一次图像,也为研究这颗彗星提供了一个巨大的机会。

通过观察这些图片,研究小组推测这颗彗星可能喷射出大约100万公斤的物质,彗星上甚至可能出现了一个直径20米的陨石坑。然而天文学家并不知道是什么导致彗星出现爆炸,研究小组希望在宇宙中找到更多的类似例子来解开这个谜团。

自从发射升空以来,TESS已经发现了许多系外行星,其中既包括隐藏在附近恒星周围的三颗行星,也有可能含有液态水的超级地球。太阳系中的很多彗星已经穿过TESS的视野,所以未来天文学家很有可能捕捉到更多彗星发生爆炸。

翻译:皎晗审核:乔辉

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